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Monkey Business (1931) – Affaires chatouilleuses

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Cette série sur Les Marx Brothers est devenue (ce n’était d’ailleurs pas prévu) un examen chronologique inversé du travail des comédiens légendaires. Même si leurs films ensemble n’ont duré que vingt ans, l’équipe a traversé un certain nombre de phases différentes. Ils se sont développés et ont évolué en tant qu’interprètes et finalement, une étude d’un mois sur leur filmographie ne rendra pas justice aux Marx Brothers. Cependant, continuons avec un examen de leur période Paramount avec un regard sur Monkey Business.

Monkey Business met en vedette les Marx Brothers… cette fois avec Zeppo !… en tant que passagers clandestins sur un paquebot de luxe. À la manière typique des Marx Brothers, ils font des ravages en général, causent des problèmes et se retrouvent impliqués dans des romances relativement minces et des intrigues de foule apprivoisées. Les frères partagent la vedette avec Thelma Todd, Harry Woods, Ruth Hall et Tom Kennedy. Norman Z. McLeod réalise le film à partir d’un scénario de SJ Perelman, Will B. Johnstone et Arthur Sheekman.

Monkey Business est arrivé relativement tôt dans la carrière cinématographique du frère, sorti en salles en 1931. Le film n’a été précédé que par Animal Crackers et The Cocoanuts. En fait, Monkey Business représente leur véritable arrivée à Hollywood. Ce n’était pas seulement leur premier long métrage original (les deux précédents étaient adaptés de leur matériel de scène), mais c’était aussi, semble-t-il, leur première œuvre tournée à Hollywood.

Je m’en voudrais certainement si nous ne discutions pas du seul changement majeur entre ce film et les précédents articles sur Une nuit à l’opéra et Un jour aux courses… Zeppo. Le plus jeune des frères, Zeppo est né en 1901 et est apparu dans leurs cinq premiers films. Il avait (selon la tradition des Marx Brothers) rejoint l’acte après le départ de son frère aîné Gummo.

Zeppo quitterait l’acte après leur prochain film Horse Feathers. Le New York Times cite une lettre de démission qu’il aurait envoyée à Groucho dans la nécrologie de Zeppo en 1979 :

J’en ai marre d’être un comparse… Vous savez que n’importe qui d’autre aurait fait aussi bien que moi dans l’acte. Quand l’opportunité s’est présentée pour moi d’entrer dans le monde des affaires, j’ai sauté sur l’occasion. Je ne suis resté dans l’acte jusqu’à présent que parce que je savais que toi, Chico et Harpo vouliez que je le fasse.

Le New York Times cite également Groucho, qui parle de son petit frère avec sa manière traditionnellement directe :

Beau, en bois, légèrement obtus…. Son personnage apportait de la logique à une histoire fondamentalement illogique et il était souvent une intrusion. Dans la vraie vie, le plus spirituel des hommes et un scrapper.

Après s’être éloigné de l’acte, Zeppo s’est imposé comme un homme de la Renaissance en dehors de l’ombre de ses frères charismatiques. Il est principalement connu comme agent, mais est également reconnu comme inventeur. Sa nécrologie du New York Times mentionne son travail dans la fabrication de pièces d’avion et il est également crédité d’avoir inventé ce qui est décrit comme « une montre-bracelet électronique qui surveille le rythme cardiaque du porteur et émet une alarme si le rythme est trop lent ou trop rapide ».

Zeppo est décédé en 1979.

Un autre élément intéressant du casting est l’inclusion de Thelma Todd dans le film en tant que Lucille. Elle entre dans le récit en tant que principale femme principale remplaçant leur fleuret habituelle Margaret Dumont. Todd apparaîtra également à nouveau dans leur prochain film Horse Feathers. En fin de compte, le rôle de Todd n’est pas charnu. C’est une femme dans un film des Marx Brothers après tout. En examinant Thelma Todd dans une perspective contemporaine, sa personnalité (en dehors des cercles sérieux de l’histoire du cinéma) est fortement définie (si elle est connue) par sa mort mystérieuse et prématurée en 1935, quatre ans seulement après la sortie de ce film.

Todd n’était pas un nouveau venu à l’écran lorsqu’elle a réalisé Monkey Business. Malgré son jeune âge (elle avait vingt-six ans à ce stade), elle était une actrice expérimentée et avisée. Elle est créditée sur plus d’une centaine de films entre ses débuts à l’écran (cité sur IMDB comme 1926) jusqu’à sa mort moins de dix ans plus tard.

Il faut également discuter du fait que Thelma Todd était bien sûr une légende de la comédie à part entière… bien qu’elle ait été en grande partie un repoussoir pour Groucho dans ses deux couples avec les Marx. Todd a beaucoup travaillé avec Hal Roach, non seulement au sein d’une équipe avec le tout aussi légendaire Zasu Pitts, mais aussi avec Patsy Kelly. À vrai dire, chacune de ces femmes devrait être bien mieux connue en tant que comédienne… pas simplement comme la culture pop les dépeint souvent. Bien que les historiens se souviennent de ces femmes comme des légendes dans les cercles de l’histoire du cinéma, elles devraient être aussi connues et respectées que les nombreux titans de la comédie dont les noms sont encore sur le bout de la langue de la culture pop.

En regardant le casting, finalement Thelma Todd est probablement le plus grand nom en dehors des Marx Brothers. Le casting est bien sûr rempli d’artistes en activité avec une carrière à part entière, mais ce film a récemment fêté son 90e anniversaire. Il est concevable que certains de ces interprètes aient pu être de plus grandes stars au moment de la sortie du film, mais bon nombre de ces parties d’ensemble sont ingrates. En fin de compte, je dis ceci pour faire un point : c’est entièrement et complètement un véhicule de Marx Brothers. L’histoire tourne autour d’eux et beaucoup de ces autres personnages n’existent que pour rebondir sur des blagues.

Bien que Monkey Business soit certainement un délice comique, je suis convaincu que la décision de la MGM de renforcer les personnages secondaires et de donner aux Marx des enjeux émotionnels à jouer était une bonne décision. Dans sa pièce d’une douzaine de personnages (dont je dois honnêtement trouver leurs noms sur Google parce qu’ils sont si inoubliables), un film comme Monkey Business peut être drôle, mais il n’a pas la force narrative globale des films MGM et, en tant que tel, lutte.

Monkey Business est un exemple étonnant de la comédie des Marx Brothers avec une touche d’évolution. Il a déjà été mentionné qu’il s’agissait de leur premier film entièrement « Hollywood ». Les critiques de l’époque utilisent des mots comme « fou », « loufoque » et « turbulent » et ces descriptions sont appropriées. Les différences de rythme entre ces premiers films et les derniers films de la MGM sont perceptibles dans la mesure où les films Paramount sont implacables. Ils sont bruyants, ils sont impétueux, mais ces films (Monkey Business à Duck Soup) montrent les Frères au sommet de leur popularité initiale. Maintenant, on ne parle pas autant de Monkey Business que Duck Soup, mais je trouve celui-ci tout aussi divertissant. Il y a bien sûr la pure physicalité de leur humour (qui est certes un peu retenu dans les années MGM), mais la comédie vocale entre Groucho et Chico est tout aussi forte. Zut, il ne s’agit pas de discuter des numéros de musique standard de Marx. En revoyant ce film, j’avais en fait oublié à quel point j’aimais la musicalité de Chico et Harpo cette fois-ci.

Donc, au cas où vous ne l’auriez pas déjà compris, il n’y a vraiment pas un film de Marx Brothers que je n’ai pas aimé dans cette plongée profonde. En examinant le travail des comédiens au cours de leurs années à la Paramount, Duck Soup est bien sûr présenté comme un classique de tous les temps (et l’un des films les plus drôles à sortir d’Hollywood), mais chacun de ces films était délicieux en soi et montre que les Marx Brothers grandissent, développent et finalement perfectionnent les compétences qui les rendraient attachants à des générations de cinéphiles.

Revenez la semaine prochaine alors que nous clôturons notre hommage aux Marx Brothers avec un regard sur leur premier film, The Cocoanuts.

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