Image: Christopher T. Smith/TheWrap

Est-il temps de retirer le NC-17 ?

Après que « Passages » ait été giflé avec une cote destinée à protéger le public, beaucoup disent qu’il censure maintenant principalement les tarifs queer et centrés sur les femmes

Après que Mubi ait récupéré son long métrage indépendant «Passages» à Sundance, le réalisateur Ira Sachs était étourdi: «Je sens que l’avenir est plein de possibilités», avait-il déclaré à l’époque.

Maintenant, cependant, il a l’impression que certaines de ces possibilités se referment.

Le film, classé NC-17 pour son contenu sexuel franc, n’a été diffusé que dans quelques dizaines de salles à travers le pays. Jusqu’à présent, l’histoire d’un couple gay (Franz Rogowski et Ben Whishaw) dont la relation est mise à l’épreuve lorsque l’un d’eux tombe amoureux d’une femme (Adèle Exarchopoulos), a rapporté 172 609 $ au box-office national.

Personne ne s’attend à ce que les films d’art et d’essai affichent de grands nombres, mais les films auxquels est attribuée une cote NC-17, réservée à ceux qui ont des thèmes extrêmes pour adultes, font face à des obstacles importants pour obtenir une distribution en salles. La publication de la note en juillet – rejetée par Mubi, qui a choisi de la publier non classée à la place – a suscité la colère de Sachs, qui a affirmé que la décision avait à voir avec les scènes d’amour homosexuelles explicites du film.

Pour Sachs, la décision semblait venir de nulle part : « Je n’y ai pas pensé une seule seconde avant que le couteau ne tombe », a-t-il déclaré à Jolie Bobine.

« Passages » et sa bataille avec le système de classification est un autre point d’éclair dans un argument de longue date sur la question de savoir si le système de classification des films sert son objectif à une époque où la plupart des films en streaming sautent le processus, et où le sexe et la violence hardcore sont facilement trouvés en ligne. Beaucoup remettent en question la valeur du NC-17 en particulier, compte tenu de son utilisation peu fréquente – et de son application disproportionnée, selon les critiques, aux films mettant en scène la sexualité queer ou féminine.

Parmi ses critiques figurent Kirby Dick, réalisateur du documentaire de 2006 « Ce film n’est pas encore classé ».

« L’ensemble du système de notation est archaïque », a déclaré Dick, dont le film a livré une enquête incisive sur l’opération de notation de la Motion Picture Association – et a d’abord obtenu un NC-17 lui-même. Rien n’a changé depuis la sortie de ce film, a-t-il déclaré: Le système obsolète continue de mettre les films à sexualité manifeste derrière un mur, limitant l’accès au public qui pourrait vouloir les voir.

« La cote équivaut à un peu plus qu’à une censure sexuelle », a déclaré Aria Vega, éducatrice sexuelle et écrivaine qui travaille comme co-instructrice d’un cours d’initiation à la pornographie en ligne appelé « Comment regarder du porno ».

Sachs lui-même ne s’est jamais inquiété des notes jusqu’à ce que « Passages » reçoive le NC-17.

« J’ai fait ce film dans un environnement de liberté, en France, avec de l’argent français, ce qui n’est pas anodin car dans un autre système j’aurais pensé à la répression beaucoup plus tôt », a-t-il déclaré.

D’un X à un NC-17

L’existence même du NC-17 était une tentative de distinguer les films classés de la pornographie, puisque cette industrie s’était joyeusement appropriée la notion de matériel classé X. Mais le NC-17, créé en 1990, s’en est tenu à la même définition vague que le juge de la Cour suprême, Stewart Potter, a utilisée en 1964 pour définir l’obscénité : « Je le sais quand je le vois. »

Je n’imaginais pas recouper le film. Car ce serait intérioriser un moment de honte.

Ira Sachs, réalisateur de « Passages »

Selon la Classification and Ratings Administration, le comité de classement indépendant qui fonctionne comme une division autonome de la MPA, un film NC-17 est un film avec «un contenu (qui) ne convient qu’à un public adulte… basé sur la violence, le sexe, l’aberration comportement, toxicomanie ou tout autre élément que la plupart des parents considéreraient comme trop fort et donc interdit à leurs enfants. La MPA a refusé de commenter cette histoire.

Parce que le système de classement est «volontaire», selon le règlement officiel de CARA, il est supposé que les réalisateurs et les studios peuvent snober le MPA s’ils ne sont pas d’accord avec une décision – et en effet, ils peuvent choisir de sortir un film sans classement, comme Mubi fait avec « Passages ».

Mais CARA a été créé conjointement par la MPA et l’Association nationale des propriétaires de théâtre. Un film classé NC-17, ou non classé, est confronté à des limites sur les publicités télévisées et les bandes-annonces de films – et certaines chaînes de cinéma n’envisageront même pas de diffuser de tels films.

Les références du livret de règles au « comportement aberrant » ont troublé Vega. Ce terme et d’autres « langages basés sur des valeurs » dans les règles « sont extrêmement et intentionnellement vagues et sont soumis à divers préjugés de l’organe directeur ».

Si la cote NC-17 va « avoir les sanctions les plus sévères, elle devrait avoir les directives les plus claires sur la façon de l’éviter », a-t-elle déclaré.

Sachs pense que c’est très clair : le but du NC-17, a-t-il dit, est d’étouffer ce que le comité de classement trouve personnellement inconfortable.

« Je dirais en fait que c’est assez spécifique », a-t-il déclaré. « Il détermine que certaines images, des images qui ne sont pas confortables pour le conseil sans nom, sont aberrantes. Ce qui n’est pas neutre.

« La cote équivaut à un peu plus qu’à une censure sexuelle. »

Éducatrice sexuelle Aria Vega

Mubi a soumis à nouveau le film pour un deuxième visionnage sans déposer d’appel formel, a déclaré Sachs. Les cinéastes sont autorisés à faire appel de la note par le biais d’un processus qui implique une nouvelle projection du film. Mais, selon Sachs, il n’avait aucune envie de faire appel de la note ou de couper quoi que ce soit du film.

« Je n’imaginais pas recouper le film », a-t-il déclaré. « Parce que ce serait intérioriser un moment de honte et agir en conséquence afin d’apaiser les gens que je ne respecte pas. »

Malgré l’absence de classement, le film est sorti dans les cinémas de tout le pays – pas seulement à New York, Los Angeles et San Francisco, mais aussi dans des endroits comme Omaha, Neb., et Helena, Mont. Pourtant, plus d’une douzaine d’États, principalement dans le sud et le Midwest, n’ont pas de projections prévues, selon Showtimes.com. L’OTAN n’a pas répondu aux demandes de commentaires avant l’heure de presse.

Les notes double standard

La question de la honte et des expressions comme «comportement aberrant» alimentent les inquiétudes des gens selon lesquelles le NC-17 cible injustement les films sur les homosexuels et le plaisir féminin.

Comme Jolie Bobine l’a déjà signalé, le sexe est devenu plus rare dans les films ces dernières années, bien que « Oppenheimer » de cette année, avec deux scènes de sexe nues, ait obtenu une cote R. « No Hard Feelings », même s’il mettait en vedette la star Jennifer Lawrence nue dans un moment comique, a gardé les couvertures pour une scène de sexe et a également obtenu un R.

Vega pensait que la pénurie relative de sexe à l’écran pourrait refléter l’autocensure des réalisateurs pour éviter une note qui limite leur potentiel au box-office.

« Red, White & Royal Blue » d’Amazon Prime Video, une comédie romantique mettant en scène une histoire d’amour entre deux hommes, a été classée R pour « un certain contenu sexuel, une nudité partielle et un langage ». Le film a une scène de sexe, mais sans nudité.

Les scènes de sexe hétérosexuel dans « Passages » sont relativement modérées, avec Exarchopoulos et Rogowski entièrement habillés. C’est une séquence de retrouvailles clé entre Martin de Whishaw et Tomas de Rogowski qui, selon Sachs, a attiré le NC-17, alors que le couple se livre à des relations sexuelles entièrement nues, avec la caméra focalisée derrière Whishaw. Il n’y a pas de nudité explicite pour la majorité de la scène, mais la caméra reste sur la paire jusqu’à la fin.

Pour Dick, adoucir les scènes de sexe queer ou les mettre derrière le mur du NC-17 est une proposition dangereuse à ce moment de l’histoire.

« La sexualité queer est plus restreinte que les autres sexualités et, dans ce pays où l’homophobie est en hausse, cela alimente cela », a-t-il déclaré.

Et dans la pratique, le NC-17 est effectivement une cote liée au sexe, malgré ce que dit le règlement. Sur les 77 films qui ont reçu un X ou NC-17 à leur sortie, seuls sept ont été classés uniquement pour la violence.

« C’est presque toujours pour contrôler la sexualité, pas la violence », a déclaré Vega.

Est-il temps de lâcher le NC-17 ?

Ceux qui ont parlé à Jolie Bobine pour cette histoire ont tous convenu que la cote NC-17 devrait être retirée ou que le système de notation devrait être considérablement remanié.

Dick a soutenu les propositions décrites dans son film de 2006, comme reprendre les pratiques des groupes de notation dans d’autres pays et instituer la transparence pour le comité de notation CARA, y compris l’identification de ses membres et la publication des raisons de leurs décisions.

Sachs a convenu que les commissions de notation internationales sont plus progressistes. « Passages », a-t-il souligné, a obtenu une note « 12+ » en Espagne, l’équivalent d’un R.

Le système de notation a connu quelques changements. En 2007, la MPA a fait du tabagisme excessif quelque chose qui rapporterait un film à R. Mais rien n’indique que le langage NC-17 ait été révisé depuis son institution en 1990.

La question pour les critiques est de savoir si le NC-17 vaut même la peine d’être mis à jour, étant donné la rareté de son utilisation. Au cours des 10 dernières années, seuls six films ont reçu un NC-17, selon la base de données en ligne de CARA, et deux au cours des cinq dernières années.

L’un de ces deux était le film « Blonde » d’Andrew Dominik en 2022, qui a reçu la note de « quelques contenu sexuel » qui comprend Marilyn Monroe d’Ana de Armas effectuant des relations sexuelles orales avec la caméra dans son visage et un plan intérieur de son col de l’utérus déchiré.

« Blonde », un original de Netflix, n’aurait pas été classé comme la plupart des films commandés pour le streaming, sans sa sortie en salles limitée, qui a porté ses fruits lorsque de Armas a reçu une nomination à l’Oscar de la meilleure actrice. De Armas elle-même a critiqué la cote du film.

Pour Vega, retirer le NC-17 des discussions sur les classements pourrait faire beaucoup pour déstigmatiser le sexe dans un pays où les adolescents apprennent plus souvent le sexe en regardant du porno ou en voyant des scènes de sexe explicites sur des services de streaming.

«Une bonne éducation sexuelle complète» est rare aux États-Unis, a-t-elle noté.

Scott Mendelson a contribué à des reportages supplémentaires.

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