Ce western controversé et sombre de 1969 résiste à l'épreuve du temps

Ce western controversé et sombre de 1969 résiste à l'épreuve du temps

Célébrant son 55e anniversaire en juin 2024, The Wild Bunch, le western emblématique et décalé de Sam Peckinpah, résiste mieux que la plupart à l'épreuve du temps. Bien que le film ait suscité la controverse à l'époque pour sa représentation graphique dérangeante de la violence et sa représentation peu glamour de la frontière américaine, il est resté l'un des westerns les plus influents jamais réalisés et l'une des réalisations les plus marquantes de Peckinpah.

Pourtant, fidèle au thème révisionniste du film, La Horde sauvage a reçu des critiques mitigées en 1969 avant d'être lentement saluée rétrospectivement. Aujourd'hui, La Horde sauvage est unanimement saluée comme le véritable chef-d'œuvre qu'elle mérite d'être. Maintenant qu'il a plus d'un demi-siècle, un regard affectueux sur La Horde sauvage est nécessaire pour déterminer pourquoi il a été si polarisant à l'époque et comment il a surmonté la stigmatisation pour se classer parmi les plus grands westerns américains de tous les temps.

La bande sauvage

Date de sortie 19 juin 1969 Avec William Holden, Ernest Borgnine, Robert Ryan, Edmond O'Brien, Warren Oates

Durée 135 minutes

Développer

De quoi parle The Wild Bunch ?

Warner Bros-Seven Arts

Basé sur un scénario nominé aux Oscars de Sam Peckinpah, Walon Green et Roy N. Snicker, The Wild Bunch est un western révisionniste réalisé par Peckinpah après une décennie d'expérience dans le genre. L'histoire commence au Texas en 1913, où Pike Bishop (William Holden), un homme bourru et grisonnant, dirige une bande de criminels et de hors-la-loi dans une mission visant à voler de l'argenterie dans une gare ferroviaire. Pike et son bras droit, Dutch Engstrom (Ernest Borgnine), rassemblent une bande d'hommes peu recommandables prêts à tout pour survivre.

Alors que Pike mène son équipe vers le butin dans ce western non traditionnel surélevé, ils se retrouvent confrontés à Pat Harrigan (Albert Dekker), un agent ferroviaire louche qui a engagé l'ancien partenaire de Pike, Deke Thornton (Robert Ryan), pour les traquer. Deke mène une embuscade hyper violente qui rase plus de la moitié de l'équipe de Pike et tue plusieurs passants innocents. Par la suite, ils apprennent que l'argent était faux et Pike et les quelques survivants se dirigent vers la frontière mexicaine, traversent le Rio Grande avec un cow-boy grincheux nommé Freddie Sykes (Edmund O'Brien) et luttent pour s'adapter à la vie moderne et morne du début du 20e siècle.

Au Mexique, Pike et son équipe doivent affronter le général Mapache (Emilio Fernandez), brutal et corrompu, qui leur propose des lingots d'or pour voler un train militaire américain afin de ravitailler son armée. The Wild Bunch va à l'encontre des conventions et transcende le genre western lorsque Deke vient chercher Pike pendant le vol du train, se terminant par la séquence d'action la plus violente et la plus dégoûtante jamais filmée sur pellicule.

Pourquoi The Wild Bunch a-t-il été si controversé ?

Warner Bros-Seven Arts

Tout comme Bonnie & Clyde sorti deux ans plus tôt, The Wild Bunch a suscité la controverse en raison de sa représentation graphique de violents effusions de sang. Au-delà de l'embuscade et du vol de train du début, le principal point de discorde est la fusillade sensationnaliste au ralenti entre les hommes de Pike et Deke, qui se termine par un bain de sang ultra-sanglant. Le massacre de près de cinq minutes met en scène en partie l'homme de main de Pike, Tector Gorch (Ben Johnson), qui attaque une armée mexicaine avec une mitrailleuse Gatling féroce, laissant derrière lui une traînée de cadavres hyper sanglante.

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Les victimes reçoivent des balles au visage, se font exploser la tête et les cadavres volent dans le ciel poussiéreux au ralenti pour amplifier la sensation d'être au milieu d'une fusillade. En 1969, ce niveau de violence incessante à l'écran était anormal et choquait profondément les spectateurs, y compris de nombreux critiques qui n'avaient pas compris le message de Peckinpah. Selon If They Move…Kill Em!, Peckinpah a délibérément intensifié la violence comme une allégorie de la guerre du Vietnam, qui était diffusée chaque soir à la télévision américaine. Selon Peckinpah :

« Le but du film est de prendre cette façade de violence cinématographique et de l'ouvrir, d'impliquer les gens afin qu'ils commencent à entrer dans le syndrome de réaction prévisible de la télévision hollywoodienne, puis de le déformer pour que ce ne soit plus amusant, juste une vague de nausée dans les intestins… c'est laid, brutal et horriblement sanglant ; ce n'est pas amusant et des jeux et des cow-boys et des Indiens. C'est une chose terrible et laide, et pourtant il y a une certaine réaction que vous obtenez, une excitation, parce que nous sommes tous des gens violents. »

Peckinpah a également admis que, bien qu'il ait voulu représenter une violence réaliste comme un moyen de catharsis pour le public américain, ses objectifs se sont retournés contre lui. Au lieu d'horrifier le public avec une violence dérangeante, Peckinpah s'est alarmé lorsqu'il a réalisé que certains spectateurs appréciaient l'effusion de sang excessive. Ce plaisir a eu une influence, et de nombreux autres cinéastes ont adopté l'hyper-violence établie par La Horde sauvage comme forme de divertissement populaire. Pourtant, peu d'entre eux ont le talent et la longévité de La Horde sauvage.

Comment The Wild Bunch résiste en 2024

Warner Bros-Seven Arts

Pour réussir des fusillades ultra sanglantes, The Wild Bunch a utilisé des techniques de montage de pointe qui tiennent toujours la route aujourd'hui. Le monteur Louis Lombardo a utilisé des méthodes révolutionnaires pour créer des fusillades intenses et rapides qui soulignent le réalisme brut du film. Entre le cadrage et les angles de caméra complexes, le montage rapide, les compteurs au ralenti et les fréquences d'images accélérées, les séquences d'action ont fait progresser le cinéma de 1969 pour créer un assaut sensoriel à vous faire tourner la tête. De Martin Scorsese à Quentin Tarantino, tout le monde a été influencé par le grand et controversé western des années 1960.

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Au-delà des techniques de montage et de la violence révolutionnaire, les performances sont sans égal. Holden et Borgnine sont parfaitement choisis et jouent avec sincérité le rôle de hors-la-loi vieillissants qui ne parviennent pas à saisir les changements sociétaux radicaux de l'Amérique du XXe siècle. Alors qu'ils filmaient une conversation tendre autour d'un feu de camp, Peckinpah n'a pas pu crier « Coupez ! » pour mettre fin à la scène car il était trop étouffé par les larmes. Le jeu des acteurs est superbe, Holden et Borgnine étant capables d'exprimer le malaise existentiel qu'ils ressentent dans un pays hostile où ils réalisent qu'il n'y a pas de pays pour les vieillards.

En ce qui concerne No Country For Old Men, le directeur de la photographie Roger Deakins a classé The Wild Bunch comme son film préféré de tous les temps. Une partie de ses éloges concerne la performance visuelle saisissante du directeur de la photographie Lucien Ballard dans The Wild Bunch. Ballard a tourné le film dans un format anamorphique grand écran et a souvent utilisé des téléobjectifs pour des prises de vue d'arrière-plan en profondeur. La toile panoramique du désert contrebalancée par les détails crasseux des costumes ajoute au réalisme brut. À ce titre, The Wild Bunch a remporté un prix de la National Society of Film Critics pour la meilleure photographie.

Au-delà de son jeu d'acteur, de son montage, de sa cinématographie et de sa violence, The Wild Bunch a résisté à l'épreuve du temps pour devenir un classique unanimement salué. Après avoir reçu des critiques mitigées lors de sa sortie, The Wild Bunch bénéficie actuellement d'une note de 91 % sur Rotten Tomatoes et de 98 sur Metascore. En 1999, la Bibliothèque du Congrès a sélectionné le film pour qu'il soit conservé au National Film Registry des États-Unis, car il est « culturellement, historiquement ou esthétiquement important ». En 2008, l'American Film Institute a classé The Wild Bunch au 6e rang de la liste des 10 meilleurs westerns jamais réalisés.

The Wild Bunch est disponible en streaming sur Classix.

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